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Triunfa computación compartida en SETI con 4 millones de voluntarios


SETI (Search for Extraterrestrial Intelligence) es un proyecto científico para la búsqueda de Inteligencia Extraterrestre en el Universo. Éste nos ofrece una oportunidad única de convertirnos en protagonistas directos de la búsqueda de vida inteligente en otros mundo. No se necesita tiempo, ni dinero. Tampoco conocimiento sobre física, astronomía, informática u otros idiomas. Sólo es necesario instalar un protector de pantalla en la computadora de nuestra casa.




EVA CHAPARRO, IBLNEWS

El protector de pantalla, a través de un poderoso software, se encarga de analizar los paquetes de señales de radio, recogidos por el radiotelescopio de Arecibo, en Puerto Rico, y que llegan, a través de Internet, a nuestro PC, desde la Universidad de California en Berkeley (UCB). Actualmente existen más 4 millones de voluntarios en todos el mundo en busca de un 'E.T.' Los astrónomos creen que sólo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, puede haber millones de planetas habitados por seres desarrollados, al menos a nuestro nivel. La mejor alternativa que han encontrado ha sido la de rastrear los cielos en busca de señales de radio enviadas desde otros mundos.

Los radiotelescopios son nuestros oídos en el Universo. Entre éstos, el de Arecibo, en Puerto Rico, el más grande y sensible, recoge a través de una antena señales para el programa SERENDIP, que administra la Universidad de California en Berkeley (UCB), auspiciado por SETI.

Hasta hace cuatro años, una inmensa masa de estos datos recolectados de las ondas de radio se iban a la basura por la falta de capacidad de procesamiento. El 17 de mayo de 1999, los expertos de SETI lanzaron una llamamiento a todos los voluntarios de mundo que quisieran colaborar en la mayor cacería cósmica.

SETI@home utiliza el modelo de computación compartida privada, que se basa en el hecho de que sólo utilizamos una parte de la capacidad de una computadora común y gran parte del disco duro está libre mientras el PC está encendido. Es decir, al menos la mitad de la capacidad mundial de computación está ociosa y puede ser aprovechada para la investigación sin ánimos de lucro. Las tareas de computación del proyecto SETI son divididas en muchos pequeños paquetes.

Para participar como voluntario, hay que bajar o descargarse el protector de pantalla de SETI@home desde la Universidad de California en Berkeley e instalarlo. Él se encargará de que se le registre como voluntario y de recibir el primer paquete de datos. Una vez que la computadora ha terminado de analizarlo, se envian los resultados y se recibe el siguiente paquete.

Este protector de pantalla es una refinada herramienta de análisis radioeléctrico que somete cada paquete de datos a miles de pruebas. En una primera etapa, se le elimina la distorsión que pudo haber agregado a la señal el desplazamiento del planeta respecto a la Tierra. El paquete es sometido 5.000 veces a una batería de 131.072 pruebas diferentes, por un total de 100.000 millones de cálculos. Después, se varían los anchos de banda posibles de la señal esperada y se repite el filtrado de la distorsión por el movimiento, lo que significa otros 75.000 millones de cálculos. Si durante todo este proceso, apareció alguna señal lo suficientemente potente para ser considerada, se la somete a una prueba para eliminar la posibilidad de que se hubiera producido por una interferencia terrestre.

Las señales de radio que se buscan son de hasta 0,07 Hz. Éstas deberían tener signos de que no sean resultado de los procesos naturales del universo. Si la señal tiene pulsaciones rítmicas constantes, lo más probable es que se trate de una estrella, pero si el ritmo es inconstante y se repite cíclicamente, tal vez revele la existencia de una inteligencia extraterrestre. De momento no se ha encontrado ningún E.T, pero sí señales "candidatas" a ello: http://setiathome.ssl.berkeley.edu/Candidates/index.html

En todo el mundo, programadores independientes y empresas de software voluntarias han desarrollado aplicaciones gratuitas para conocer más detalles sobre el procesamiento de los paquetes.

Estos programas hacen que se entienda más fácil y rápidamente en qué está contribuyendo cada voluntario al proyecto. Los más populares son:

SETI Monitor: muestra en tiempo real el avance del procesamiento, cuánto tiempo transcurrió y cuánto falta para que el paquete actual y las señales interesantes encontradas en él y en los anteriores- Puede bajarse de esta dirección: http://downloads.zdnet.co.uk/downloads/detail/1002-2054-8604335.html

SETI Spy: ofrece los mismos datos que el anterior y algunos otros sobre el rendimiento de nuestra PC, persentados de manera diferente. Puede bajarse de: http://pages.tca.net/roelof/setispy

StarMap: ubica automáticamente en un planisferio celeste el lugar del cielo al que pertenece nuestro paquete actual y acumula todos los que vamos procesando. Puede bajarse de : http://www.snafu.de/~tobias.w/starmap.html

El total de resultados recibidos es de 644.815.586. Hasta el momento, se han apuntado 4.030.805 voluntarios (http://setiathome.ssl.berkeley.edu/numusers.html) en el mundo. Estados Unidos es líder absoluto, seguido de Alemania. En España, hay 73.861 (http://setiathome.ssl.berkeley.edu/stats/countries.html) ocupando el puesto 18. Por ejemplo, la Asociación española de Internautas colabora con la difusión del proyecto SETI, tanto en su pagina web como en los boletines, con 322 usuarios (http://setiathome.ssl.berkeley.edu/cgi-bin/cgi?cmd=team_lookup&name=Asociacion+de+Internautas, se encuentra en el puesto 457 del mundo en clubs).

Según Jose Ramón Esteban, de la Asociación de Internautas, "la idea de computación compartida para proyectos de investigación es muy, pero que muy importante. En estos momentos, a nivel global se están llevando, que conozcamos, mas de veinte proyectos de este tipo (http://www.aspenleaf.com/distributed/distrib-projects.html). Pero el auge de la computación distribuida puede venir de la mano de pequeñas redes locales. Imagina que las empresas que necesitan de un gran ordenador (caro) para solventar sus necesidades tienen una red local con muchos ordenadores (baratos). Los beneficios pueden ser grandes y eso no es para desaprovecharlo. Lo mismo con universidades, centros de investigación, gobiernos... "

Los motivos que llevan a los voluntarios a embarcarse en el proyecto SETI son variados. "La gente que cree que si hay Inteligencia Extraterrestre se puede apuntar para intentar descubrirla y la que cree que no para corroborar su inexistencia. Cada cual tiene su opinin. El caso es que participando no gastas ningún recurso, sino que le sacas jugo a lo que ya tienes haciendo un bien al conjunto", señala Jose Ramón Esteban.

En el caso de encontrar el tipo de señales de que se están buscando, el voluntario de SETI@home se adhiere a la declaración de principios acordada por la comunidad SETI. La UCB hará todos los intentos posibles para verificar que la señal es extraterrestre y procedente de una emisión inteligente.

Si pasa este examen, se comunicará el hallazgo a otros observadores para que lo comprueben también. Finalmente, se notificará el descubrimiento al secretario de las Naciones Unidas y a los medios de comunicación de todo el mundo

Reproducido de IBLNEWS .

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